Xbox Game Studios

Microsoft y su 12 + 1, apuesta Xbox para presente y futuro

Repasamos el estado de la compañía americana con Xbox Game Studios, cuya apuesta para la siguiente generación va más allá de un mero cambio de nombre.

Hay quienes siguen acordándose del E3 2013 de Microsoft, ese en que Xbox One firmó lo que para algunos fue su sentencia, cuando una decisión errada condenó a la sucesora de Xbox 360 a no poder competir en igualdad de condiciones con PlayStation 4.

Phil Spencer no se acuerda de ese día; mejor dicho, no quiere hacerlo. Pasar página es lo que ha hecho desde que Don Mattrick saliese por la puerta de atrás de la jefatura de la marca Xbox y dejase sitio a un nuevo libro, una nueva historia. Una que se escribiese de cero, tomando en cuenta los errores y los aciertos del pasado, que los hubo. En definitiva, sacar a flote un barco que parecía hundido. De nuevo, pasar página. O como comenzaron a prodigar en la pasada edición de la feria angelina, “Jump In”.

Porque de nada sirve lamentarse ni renegar de los aciertos del rival.

No lo hace ahora, lo hizo en 2014 elogiando a Sony, cuando comenzó a gestar esta docena de motivos para confiar en la Microsoft del futuro en el negocio del ocio electrónico. “Cuando pienso en su anuncio, con su enfoque centrado en el usuario, guiados por la propuesta de lo que intentaban hacer, pero siendo fieles a su visión... Creo que han hecho un gran trabajo al definir qué es PlayStation 4”. También el año pasado con God of War, que terminó convirtiéndose GOTY en decenas de certámenes.

De elogiar a ser elogiado, y viceversa

Pero se acabó, y lo hizo el día que Microsoft Studios se convirtió en Xbox Game Studios. Nunca un cambio de nombre tuvo tanto significado para el devenir de una marca. No hay que irse muy lejos, ocurrió este mes de febrero. En realidad, hablamos de una declaración de intenciones, un mensaje entre líneas para descartar cualquier atisbo de duda sobre su posible despedida de este sector.

“En la medida en que hemos ampliado nuestro enfoque más allá de las consolas tradicionales, la marca Xbox también ha evolucionado de sus orígenes. A día de hoy, Xbox es nuestra marca de videojuegos para todos los dispositivos, sin importar cómo o dónde quieres jugar o con quién quieres hacerlo”, comentó Matt Botty, actual director de Xbox Game Studios.

Microsoft y su 12 + 1, apuesta Xbox para presente y futuro
Phil Spencer, en el E3 2018.

“Para seguir con ese espíritu de evolucionar e ir más allá de las consolas, hemos cambiado de nombre, pasando de Microsoft Studios a Xbox Game Studios”, concluyó, subrayando el hecho de que Xbox quiere estar en todos los dispositivos.

Con la palabra “Xbox” en su nomenclatura, pero acompañada de “Game”, porque el videojuego es lo primero, lo que comparten todos y cada uno de sus aficionados: el amor a este tipo de expresión cultural.

Microsoft como maestra de ceremonias; una docena de estudios adquiridos a los que se darán las herramientas necesarias para trabajar con libertad y tranquilidad financiera. Construir, en esencia, un futuro que convierta a “Scarlett” en aquello que se lleva cimentando un lustro.

Repasemos hoy ese 12 + 1 para hoy y para mañana, una alineación que tiene nombres y apellidos: 343 Industries; The Coalition; Compulsion Games; The Initiative; inXilie Entertainment; Minecraft; Ninja Theory; Obsidian Entertainment; Playground Games; Rare; Turn 10 Studios; Undead Labs y la propia Xbox Game Studios.

343 Industries

Para algunos son la joya de la corona. Halo Infinite se sabe a sí mismo como el gran buque insignia de la marca Xbox a día de hoy. Lo fue en su momento con Halo 5: Guardians, que pudo gustar más o menos, y lo volverá a ser con el que apunta a ser la gran despedida de la plataforma… o quizá también quien dé la bienvenida a la siguiente.

Lo que está claro es que 343 Industries tiene aquí la oportunidad de sentar un precedente y marcar un antes y un después en la saga. Por eso el hecho de independizarse del número “6”, aunque lo sea en esencia; por eso se está retrasando tanto, porque no quieren cometer errores. La propia jefa del estudio, Bonnie Ross, ha alzado la voz para reconocer que se hicieron cosas mal tanto con Halo 4 como con Halo 5.

El crunch en aquellos desarrollos fue una forma de dar la razón al dicho de que “el fin justifica los medios”. Ya no. “Sí, con Halo 4, dada la circunstancia de que era un equipo totalmente nuevo que no había trabajado nunca previamente con el engine de Halo, sometimos a los trabajadores a un nefasto crunch”, reconoció recientemente. A eso añade que “obviamente tuvimos un montón de quejas de que esto no era algo bueno en absoluto”.

“Es por este motivo que nos está llevando algo más de tiempo —lo normal es que tardemos unos tres años por cada Halo— para hacer la inversión necesaria en el motor, las herramientas; todavía estamos trabajando en ello.

Lo veremos en el E3 2019, una conferencia donde Microsoft ya ha confirmado cita. Eso sí, cualquier alusión a 2019 como fecha de lanzamiento del juego es tan solo mera especulación. Paso a paso y con buena letra: “Halo trata de esperanza y la maravilla, del heroísmo, de la humanidad; de la comunión y la de unir a toda una comunidad junta. Eso es lo que supone ese tráiler y eso es lo que queremos hacer”.

The Coalition

Hay pocos juegos exclusivos de Xbox capaces de comer en la misma mesa que Halo Infinite; uno de ellos Gears 5. The Coalition es otro de los estudios que más tuvo que demostrar al comienzo de esta generación. Tomar una de las IP más importantes de la pasada generación y del género del shooter en tercera persona era una sombra muy larga, pero ellos se encargaron de hacernos saber que no era demasiado larga.

Grars of War 4 fue un aviso, uno más que notable. Las promesas del equipo —que ya trabaja exclusivamente en esta quinta entrega numerada para llegar a tiempo al lanzamiento a finales de 2019— sirven también como invitación a la confianza.

Actualmente cuentan con más de 860 empleados, un capital humano muy elevado para que este equipo canadiense materialice su mejor obra hasta la fecha y nos permita equiparar este título a los de Epic Games con total endereza. Sabemos que el título llegará doblado al castellano, muestra que de Xbox está apostando por la producción en Europa.

En estos momentos son todavía muchas las incógnitas alrededor de este proyecto, que tomará riesgos a propósito para diferenciarse de su anterior proyecto. Rod Ferguson, líder de la compañía, matizó en una entrevista que quieren sorprender a los jugadores tanto en lo narrativo como en la jugabilidad del juego: quieren reconducir la franquicia para que sea “la Gears de The Coalition”.

“Éramos un nuevo equipo, un nuevo estudio; la saga Gears estaba de vuelta tras varios años esperando en las estanterías. Por eso no quisimos revolucionar la fórmula, no queríamos cambiarlo demasiado porque queríamos comprobar que podíamos moldear una nueva experiencia Gears of War. Ahora queremos mostrar lo que queremos hacer con la franquicia y adónde queremos dirigirnos”. Una vez más, el E3 2019 como cita ineludible en

Turn 10 Studios

Un seguro de vida. No fallan. Turn 10 Studios, que comenzó su andadura en el desarrollo de simuladores de conducción realista tomando nota de lo que hacían sus máximos competidores y referentes, Polyphony Digital, toma ahora la delantera para trazar el camino que sigue el género, porque son ellos quienes han firmado los mejores títulos de coches en consola de los últimos tiempos y, lo que es mejor, acertando tanto de manera consecutiva.

Y es que el equipo de Redmond, en sus 18 años de historia, solo ha entendido de una cosa, solo se ha centrado en una IP y lo ha hecho de manera ininterrumpida. Desde 2005 y el primer Forza Motorsport en Xbox, la serie ha ido acumulando secuelas hasta dar con una séptima entrega que logró culminar en algunos aspectos en la propia franquicia; al menos en la presente generación.

Si a eso sumamos Forza Horizon, esta otra al cargo de Playground Games, desde Microsoft tienen la tranquilidad de tener aquí a aquel alumno que nunca llega sin la tarea hecha. Parece improbable que un posible (o seguro) Forza Motorsport 8 vaya a lanzarse esta generación; se presta más a pensar la misma metodología que vimos con Xbox One, que llegó a las tiendas con Forza Motorsport 5 bajo el brazo, pero sí hay una cosa que podemos confirmar: ese nuevo Forza Motorsport está ya en desarrollo.

Lo confirmó el director creativo del estudio, Dan Greenawalt, donde la comunidad de jugadores participará de forma activa a través de diferentes vías de comunicación. “Estamos moviendo gran parte de nuestro equipo a este nuevo proyecto en el que estamos trabajando, pero lo estamos haciendo con una nueva metodología. […] Queremos que nuestros jugadores vayan a Discord y se pongan en contacto con nosotros para ser realmente una parte del proceso junto a nosotros; que sientan que su voz es escuchada. Y nosotros, todos juntos, demos forma al futuro de entretenimiento automovilístico”.

Playground Games

El copiloto que todos querrían tener. Tiene que ser duro —a la vez que satisfactorio— ver que un estudio encargado de desarrollar una subsaga llegue a firmar títulos capaces de superar incluso a algunas entregas de la saga madre. Forza Motorsport y Forza Horizon están tan bien diferenciadas entre sí y han desmarcado tanto la una de la otra que la comparación puede ser incluso banal, pero siguen siendo Forza.

Es complicado hacer esto con tanto acierto, pero desde Playground Games lo entendieron de maravilla. Un estudio con talento, un equipo británico al que sería absurdo impedir que soltasen el volante en algún momento para adentrarse en otra cosa. ¿Nueva IP? ¿Nuevo Fable? Preferimos diferenciar entre lo que es información y lo que es rumor, pero sí podemos agarrarnos a algo dicho por Aaron Greenberg en la pasada Gamescom 2018, donde calificó ese nuevo proyecto de un “gran, gran exclusivo”.

Con esas credenciales es complicado no captar la atención del jugador, que además lleva mucho tiempo en desarrollo. Forza Horizon 5 se hará de rogar, o por lo menos hasta dentro de unos cuantos años. Por las fechas, seguramente tengamos que aguardar hasta la siguiente generación, pero ¿es verdaderamente Fable lo que tienen en desarrollo? “Playground Games está trabajando duro para sorprender con ese proyecto. Para ello debe ser el momento perfecto, cuando el equipo esté listo y los fans puedan vivirlo con emoción”. El E3 2019 podrá resolvernos las dudas… o no.

Ninja Theory

Los padres de Hellblade: Senua’s Sacrifice no se han cansado de acumular premios durante estos últimos meses. Desde que se cerrase el acuerdo que hacía de Microsoft propietaria de Ninja Theory, el equipo británico ha comenzado a trabajar en un proyecto que se revelará este mismo año 2019.

La llegada de Hellblade a Xbox Game Pass y Nintendo Switch fue solo una declaración de intenciones que puso de manifiesto el compromiso con tanto su servicio de suscripción como el romance con Nintendo. Si la política sigue como hasta ahora, ese nuevo título de Ninja Theory se lanzará de forma simultánea en Xbox Game Pass desde el primer día.

Una de las cosas que quiso dejar claro Aaron Greenberg, líder de marketing en Xbox, es que contarán con total libertad creativa para trabajar en aquello que tengan entre manos. Hablamos de un estudio con una forma muy particular de hacer las cosas, que hasta ahora habían procedido de manera independiente; por ese motivo Microsoft permitirá que las cosas sigan por este camino, priorizando su “total independencia”.

Sus palabras no pasaron desapercibidas: “Si te fijas en los estudios que hemos adquirido, esa gente es lo mejor en lo suyo, hacer juegos realmente buenos y de alta calidad […] pero los juegos que hacen son algo distintos a los de nuestras franquicias propias ya existentes. Comenzaba, a lo que añadió que “todos esos equipos pueden trabajar en sintonía y compartir tecnología e infraestructura; hay muchos beneficios”, continuaba.

En el caso concreto de Ninja Theory, quizá uno de los estudios con más prestigio dentro de esa múltiple compra de estudios comentaba que “Si piensas en un juego como Hellblade, ¿cuántas grandes compañías hubiesen dado luz verde a ese proyecto. Esos son los tipos de estudios que nos inspiran y es un privilegio poder tener la oportunidad de trabajar con ellos. Les proporcionaremos seguridad financiera, acceso a recursos y capacidades tecnológicas, así como su total independencia creativa para salir ahí fuera y hacer lo que ellos quieran”.

Rare

El aniversario de Sea of Thieves no fue precisamente en aguas dulces. El título de Rare, que se sabía a sí mismo como uno de los pilares clave de la remesa de exclusivos de Xbox en 2018, terminó tropezando consigo mismo a pesar de su idea cooperativa y su concepto de jugabilidad infinita, donde la narrativa emerja de la propia jugabilidad y que los packs de contenidos periódicos alimenten la vida útil de un juego original y divertido, pero que falló a la hora de mantener activa a esa comunidad.

De nada sirvió tener Sea of Thieves desde el primer día en Xbox Game Pass; con el paso de los meses algunas de las mejoras que reclamaban los usuarios se hacían de rogar o lo hacían a medias. El resultado es una propuesta que ha pasado algo desapercibida… aunque a día de hoy sea un juego radicalmente distinto a lo que fue hace un año, especialmente en lo que a contenido se refiere.

El próximo 30 de abril llegará la que es posiblemente la actualización más importante del juego: Tall Tales. Será esto lo más parecido a un modo campaña que podríamos haber imaginado, tanto por el componente single player como por la historia argumental que se contará en este sandbox de piratas.

¿Y después? Seguramente sea temprano para pensar en el futuro en el caso de Rare, que tarde o temprano tendrá que pensar en un próximo proyecto que, seguramente, vea la luz en la siguiente generación de consolas. El pasado mes de diciembre compareció Joe Nate, productor ejecutor ejecutivo en Rare, para decir que “esto es solo el principio” y que el futuro está repleto de expansiones. Veremos si ese Tall Tales es también el despertar definitivo del juego

Hay un rumor que suena con fuerza, pero no hemos podido verificar la veracidad de esas afirmaciones que apuntan al desarrollo de al menos dos nuevas IP para Xbox Game Studios.

Compulsion Games

El status de Compulsion Games es desconocido. Sabemos que Microsoft se ha hecho con la compañía, pero los de Montreal no han mostrado todavía sus cartas tras terminar con We Happy Few. Seguramente no tengan la misma reputación que otros de los nombres de este reportaje, pero hay quienes ya apuestan por una nueva IP para la próxima generación como su siguiente videojuego.

Del estudio podemos decir que son grandes conocedores del diseño d mundos distópicos de ciencia ficción. La ambientación de Inglaterra de los años 60 que recrearon para esta ocasión acertó de lleno en algunos aspectos, que se espera sean recuperados de alguna forma para lo que tengan entre manos.

Además, la crítica política y problemática social que trataron en el juego permitirá que el catálogo de títulos de Xbox gane a la hora de cubrir un nicho de mercado más adulto, más serio, de esos que buscan experiencias narrativas para disfrutar en solitario que quizá hemos echado de menos esta generación.

Phil Spencer sabe que deben cubrir todos los flecos actuales de su abanico de estudios first party y, aunque Compulsion Games no firmado todavía un juego de esos que se recuerdan durante meses y brillan en Metacritic, ahora tendrán la oportunidad de demostrar que la originalidad que desprenden sus obras y la construcción de personajes no es casualidad. Hasta la fecha, sabemos que es un estudio muy pequeño, de tan solo 40 empleados.

Undead Labs

Seguramente State of Decay 2 no fue tan bueno como muchos esperaban, especialmente por lanzarse en un momento del calendario donde la competencia venía de firmar un juego que terminó convirtiéndose en GOTY (God of War) y donde Sea of Thieves no terminaba de explotar.

Microsoft, que también sellaba su alianza con el estudio meses más tarde, ofrece ahora las herramientas al estudio para que conviertan su siguiente título en su obra más grande. Cabe destacar que Undead Labs se pronunció cuando hubo despidos masivos en Telltale Games. Una publicación en su blog oficial dejó abiertas numerosas vacantes, de todo tipo, que reflejaban asimismo un crecimiento exponencial de la empresa, que lo hacía a nivel cuantitativo.

Matt Booty, director de Xbox Game Studios, aseguró que “queremos hacer State of Decay 3. Es un objetivo total. Pero el estudio tendrá también otros proyectos entre manos”, así que es difícil apuntar qué harán primero tras los mejorables resultados de la saga de zombies.

Mojang

Pensar que Minecraft ha dicho su última palabra es osado, en especial cuando sigue teniendo decenas de millones de jugadores activos en todo el mundo y en todas las plataformas. Hablamos del videojuego que fue capaz de derribar el muro del cross-play en Nintendo. La compra de Mojang por Microsoft fue una decisión acertada, rentable y para el futuro. De manual. El futuro pasa también por Minecraft: Dungeons, la secuela oficial del juego.

Se tratará de un título completamente nuevo, no una actualización; una aventura de acción inspirada en el género de los dungeon crawlers como Diablo o The Binding of Isaac a nivel conceptual, solo que con la esencia Minecraft rodeado de minas, pantanos o cañones.

Por el momento sabemos que solo está confirmado para PC y que contará con modo cooperativo para 4 jugadores. Saldrá, además, este mismo año 2019. Teniendo en cuenta que Minecraft es una entidad en sí misa, quizá el anuncio de presentación se relegue hasta la Minecon Earth 2019; quizá el E3 2019 no sea el mejor momento.

The Initiative

Llegamos a uno de los recién nacidos. En la compra de estudios de Microsoft no solo hubo una adquisición plural de equipos ya reputados, sino también la fundación de un nuevo equipo afincado en Santa Monica y que, por tanto, seguramente tengan una nueva IP en camino.

Desde el anuncio de la creación de The Initiative han sido escasas las noticias porque están trabajando, solo trabajando. Y no lo hacen desconocidos, precisamente. Entre los fichajes que se han incorporado a la plantilla del estudio se encuentran nombres que provienen de Rockstar, Crystal Dynamics o Sony Santa Monica.

Brian Westergaard, uno de los productores de God of War (2018), Christian Cantamessa de Rockstar y a Daniel Neuburger de Crystal Dynamics, responsables de la saga Tomb Raider, son solo algunas de las firmas moldeando el futuro de The Initiative.

Otro nombre es el de Blake Fischer, que estuvo Microsoft; o el de Tom Shepherd, de Rockstar Games. No tenemos ningún tipo de información acerca de ese proyecto, tampoco de la escala que será. Según las vacantes de empleo, estaban en búsqueda de expertos en desarrollos de corte AAA. Si es así, no podemos quitarle el ojo de encima a este prometedor nuevo grupo de expertos en esta industria.

Obsidian Entertainment

Llegamos a uno de los estudios con más historia y reputación en propiedad de Microsoft. Los padres de Star Wars: Knights of the Old Republic II: The Sith Lords, Pillars of Eternity o Fallout: New Vegas tienen actualmente entre manos una de sus obras más prometedoras de la mano de Take-Two, The Outer Worlds, el último título que veremos con su firma de manera multiplataforma y que verá la luz este mismo año 2019 en Xbox One, PC y PS4.

La compra de Obsidian Entertainment garantizará al equipo de Phil Spencer que lo que venga después, sea una secuela de esta nueva IP o cualquier otro título, ya no se pueda jugar en territorio ajeno a Xbox y W10. Ellos mismos reconocieron que el motivo que les llevó a decir sí a Microsoft y no a otro estudio porque ellos les iban a garantizar esa libertad, esa independencia para seguir siendo Obsidian. No valía solo un sustento económico.

“Cada vez es más difícil subsistir como desarrollador independiente, cada vez somos menos”, comentaba Feargus Urquhart, CEO de la compañía. Aceptar la propuesta de Microsoft, que adquiriría así Obsidian, era la única forma de hacer posible “aquello que nos propusimos hace quince años”.

Lo que se llevará Microsoft es un estudio que garantice rol occidental exclusivo para su plataforma, un equipo que ha firmado obras con notas muy elevadas desde la época de obras como Neverwinter Nights o Alpa Protocol. Y no podemos olvidar South Park: La Vara de la Verdad, una apuesta diferente e inesperada que demuestra la versatilidad de este equipo, que actualmente cuenta con 170 personas en su sede de California.

InXile Entertainment

Tras The Bard’s Tale y Wasteland, es el momento de algo nuevo. Brian Fargo es el máximo responsable de InXile, que seguramente salga ganando al formar parte de Microsoft y garantizar así la viabilidad del estudio a largo plazo, algo parecido a lo que le pasó a Obsidian Entertainment. Los aficionados quieren que se embarquen en nuevos títulos de sus sagas ya existentes, pero también que se lancen con algo nuevo.

A pesar de la compra del estudio por Microsoft, tanto Wasteland 3 como The Bard’s Tale IV no pasan a ser exclusivas de la familia Xbox, sino lo que vendrá después. Actualmente es todo un misterio lo que tienen en desarrollo, aunque recientemente se ha confirmado que han fichado a una figura con cierto bagaje en la industria, Jason D. Anderson (Stonekeep, Vampire: The Masquerade).

Sea en el E3 2019 o más adelante, en las próximas fechas iremos conociendo en qué se materializan todas esas promesas, todos esos proyectos. Microsoft mueve ficha.

Halo Infinite

Halo Infinite, desarrollado por 343 Industries y editado por Microsoft para PC y Xbox One, es la sexta entrega de la saga principal de acción en primera persona Halo, la que promete ser la aventura más grande del Jefe Maestro.

Halo Infinite

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