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El asterioide que puso fin a los dinosaurios también dio origen a la selva amazónica

Hace 66 millones de años, la catástrofe natural habría sido determinante para cambiar el tipo de vegetación en esta zona del planeta.

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A veces un mismo hecho puede suponer el fin de algo y el inicio de otra cosa. Sucede desde siempre, desde hace millones de años. Por ejemplo, concretamente hace 66 millones de años se produjo uno de los fenómenos que cambió la historia de la Tierra para siempre, la caída de un meteorito acabó con los dinosaurios. Pero a su vez, dio inicio a otro elemento característico del planeta.

Según un estudio publicado por la revista Science, esta catástrofe natural habría servido también para modificar una zona de vegetación vital en el mundo para el ecosistema y la supervivencia de muchos seres vivos. Se trata de las selvas tropicales del Amazonas.

A través del estudio de muestras de polen y hojas fósiles, encontradas en Colombia, científicos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés) han determinado los efectos observables de la caída de aquel meteorito, principalmente en la selva amazónica.

En qué ha consistido la investigación

"Nuestro equipo examinó más de 50.000 registros de polen fósil y más de 6.000 fósiles de hojas antes y después del impacto”, explica Mónica Carvalho, primera autora e investigadora postdoctoral conjunta en STRI y en la Universidad del Rosario en Colombia, en unas declaraciones recogidas por el portal eurekalert.org.

"Nos preguntamos cómo cambiaron las selvas tropicales después de una perturbación ecológica drástica como el impacto de Chicxulub, por lo que buscamos fósiles de plantas tropicales”, añade.

Según el análisis, las coníferas y los helechos estaban muy extendidos en la región antes del impacto, y tras ello la variedad de plantas disminuyó aproximadamente en un 45% y muchas especies desaparecieron, sobre todo las fanerógamas. Así, los bosques cambiaron, las coníferas dejaron de ser las predominantes, y las plantas fueron abriéndose paso durante seis millones de años hasta conformar las junglas modernas que hoy conocemos.

Las explicaciones de la transformación de bosque a jungla

Hace 66 millones de años el planeta se encontraba en el final del período Cretácico. Los dinosaurios vivían, y la vegetación de la zona se caracterizaba por árboles muy distanciados, de manera que nunca había sombra porque las copas no llegaban a juntarse y daba siempre la luz del sol.

Con la caída del asteroide, se afirma que los árboles pasaron a crecer más juntos, los bosques se transformaron de ser escasos y de coníferas a una jungla moderna con árboles altos, densos y juntos, con orquídeas, de manera que daba menos luz.

Tras el análisis de las muestras se ha llegado a tres tipos de conclusiones o versiones, no excluyentes, sobre las razones por las que se habrían producido estos cambios hasta crearse el ecosistema de la selva amazónica que hoy conocemos.

Las tres explicaciones del origen del Amazonas

  • Los dinosaurios comían y pisoteaban las plantas en los niveles más inferiores y no dejaban que se formaran bosques densos.
  • Las cenizas caídas tras el impacto del asteroide enriquecieron el suelo y favorecieron el rápido crecimiento de especies de flores.
  • La desaparición de las coníferas ha supuesto simplemente una ventaja competitiva para la aparición de las plantas florales.