DESCUBRIMIENTO

La NASA halla 10 planetas similares a la Tierra

La Agencia comunica que ha encontrado una decena de planetas potencialmente habitables por sus condiciones

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Recreación de la NASA de uno de los 10 nuevos planetas como la Tierra

La NASA ha convocado este lunes 19 de junio una rueda de prensa en el marco de la conferencia "Fourth Kepler and K2 Science" que se celebra esta semana en el centro de investigación Ames de la NASA, en California.

En la misma, la Agencia ha explicado que gracias a su telescopio espacial Kepler, han podido localizar hasta 219 nuevos candidatos planetarios, diez de los cuales son rocosos de tamaño terrestre y orbitan su estrella en la zona habitable.

Kepler fue lanzado en 2009, pero su misión original finalizó inesperadamente en 2013 debido a un fallo de sus giroscopios. Logra buscar planetas detectando la minúscula caída en el brillo de una estrella que ocurre cuando un planeta cruza delante de él, llamado tránsito. El telescopio ha escrutado 150.000 estrellas en la constelación de Cygnus.

El catálogo de Kepler

En esta conferencia se ha presentado la versión final y la más completa y detallada del catálogo de los exoplanetas descubiertos a partir de datos recogidos durante cuatro años de observaciones de ese telescopio.

Con este catálogo, derivado de los datos disponibles públicamente en el Archivo Exoplanetario de la NASA, hay ya un total de 4.034 candidatos planetarios identificados por Kepler, de los cuales 2.335 han sido verificados como exoplanetas. De cerca de 50 candidatos de la zona habitable de tamaño cercano a la Tierra detectados, más de 30 han sido verificados.

Además, los resultados que utilizan los datos de Kepler sugieren dos agrupaciones de tamaños diferentes de planetas pequeños. Ambos resultados tienen implicaciones significativas para la búsqueda de la vida.

La búsqueda de otra Tierra

Según informa la NASA, el catálogo final de Kepler servirá de base para más estudios para determinar la prevalencia y demografía de los planetas en la galaxia, mientras que el descubrimiento de las dos poblaciones planetarias distintas muestra que aproximadamente la mitad de los planetas que conocemos en la galaxia no tienen superficie, o se encuentran debajo de una atmósfera profunda y aplastante, un ambiente poco probable para acoger vida.

"El conjunto de datos de Kepler es único, ya que es el único que contiene una población de estos casi análogos de la Tierra, planetas con aproximadamente el mismo tamaño y la órbita de la Tierra", ha afirmado el científico del programa Kepler en la División de Astrofísica de la NASA Science Dirección de Misión, Mario Pérez.

"La comprensión de su frecuencia en la galaxia ayudará a informar el diseño de las futuras misiones de la NASA para observar directamente a otra Tierra", explica, como recoge EP.

Descubren dos tipos de exoplanetas

Un grupo de investigación aprovechó los datos de Kepler para realizar mediciones precisas de miles de planetas, revelando dos grupos distintos de planetas pequeños. El equipo encontró una división limpia en los tamaños de planetas rocosos, de tamaño Tierra y planetas gaseosos más pequeños que Neptuno. Pocos planetas se encontraron entre esos grupos.

Usando el Observatorio W. M. Keck en Hawai, el grupo midió los tamaños de 1.300 estrellas en el campo de Kepler para determinar los radios de 2.000 planetas Kepler con exquisita precisión.

"Nos gusta pensar en este estudio como la clasificación de los planetas de la misma manera que los biólogos identifican nuevas especies de animales", señala el candidato doctoral en la Universidad de Hawaii en Manoa, Benjamin Fulton, autor principal del segundo estudio."Encontrar dos grupos distintos de exoplanetas es como descubrir que mamíferos y lagartijas componen distintas ramas de un árbol genealógico", expresa.

Parece que la naturaleza comúnmente hace planetas rocosos hasta un 75%más grandes que la Tierra. Por razones que aún no entienden los científicos, aproximadamente la mitad de esos planetas toman una pequeña cantidad de hidrógeno y helio que aumenta drásticamente su tamaño, permitiéndoles "saltar la brecha" y unirse a la población más cercana al tamaño de Neptuno.

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