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Hallazgo en la luna de Júpiter

Se ha descubierto la existencia de nieve submarina debajo de la corteza helada que recubre la luna Europa, lo que podría afectar a su habitabilidad potencial.

Actualizado a
Water on Jupiter's moon?
NASA/JPL-CALTECH

Descubrimiento en la luna Europa de Júpiter. Debajo de su gruesa corteza helada, hay un enorme océano global donde la nieve flota hacia arriba sobre picos de hielo invertidos y barrancos sumergidos.

Se conoce que esa inusual nieve submarina se forma debajo de las plataformas de hielo en la Tierra, pero un nuevo estudio muestra que lo mismo probablemente también ocurra en la luna de Júpiter, donde puede desempeñar un papel en la construcción de su capa de hielo.

La nieve submarina es mucho más pura que otros tipos de hielo. Esto quiere decir que la capa de hielo de la luna Europa podría ser mucho menos salada de lo que se pensaba.

Importante descubrimiento para la próxima misión de la NASA

Se trata de un hallazgo importante para los científicos de la misión que preparan la nave espacial Europa Clipper de la NASA, que utilizará un radar para mirar debajo de la capa de hielo y ver si el océano de Europa podría ser hospitalario para la vida.

La nueva información será fundamental porque la sal atrapada en el hielo puede afectar qué y qué tan profundo verá el radar en la capa de hielo. De esta forma, el hecho de poder predecir de qué está hecho el hielo ayudará a los científicos a dar sentido a los datos.

El estudio, publicado en la edición de agosto de la revista Astrobiology, ha sido dirigido por la Universidad de Texas en Austin, que también lidera el desarrollo del instrumento de radar de penetración de hielo de Europa Clipper.

Habitabilidad potencial en la luna Europa

“Cuando exploramos Europa, nos interesa la salinidad y la composición del océano, porque eso es una de las cosas que determinarán su habitabilidad potencial o incluso el tipo de vida que podría vivir allí”, ha detallado en un comunicado la autora principal del estudio, Natalie Wolfenbarger.

Europa es un mundo rocoso del tamaño de la luna de la Tierra que está rodeado por un océano global y una capa de hielo de millas de espesor. Estudios previos sugieren que la temperatura, la presión y la salinidad del océano de Europa más cercano al hielo es similar a lo que se encuentra debajo de las plataformas de hielo de la Antártida.

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