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Muere Lee Elder, primer negro que disputó el Masters

En abril fue nombrado 'Honorary Starter' de Augusta, que jugó en 1975, junto a Jack Nicklaus y Gary Player. Abrió el camino para otros como Tiger Woods.

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Muere Lee Elder, primer negro que disputó el Masters
Kevin C. Cox AFP

Lee Elder, el primer jugador negro en competir en el Masters de Augusta, ha fallecido a los 87 años según confirmó el PGA Tour. Nacido en Dallas en 1934 y cuatro veces ganador en el PGA Tour perdió a sus padres antes de cumplir los 10 años. Su padre fue asesinado en Alemania en la Segunda Guerra Mundial y su madre murió tres meses después. Elder hizo su innovadora aparición en el Augusta National en 1975 y fue honrado en el Masters el pasado mes de abril cuando fue nombrado 'Honorary Starter' junto a Jack Nicklaus y Gary Player. "Mi corazón está muy blando esta mañana, no muy blando, blando por las cosas maravillosas que me he encontrado desde que llegué aquí el lunes y por poder ver a algunos de los grandes amigos que he hecho en los últimos años, especialmente como estos dos caballeros que están aquí", dijo Elder en ese momento sobre Nicklaus y Player.

"Hemos competido el uno contra el otro, y ciertamente hemos disfrutado de muchos momentos agradables. Sólo quiero decirles que muchas gracias por tenerme aquí. Es un gran honor, y lo aprecio mucho, y siempre lo apreciaré, y quiero agradecer al presidente por concederme este gran privilegio", añadió. Elder, a partir de 1975, jugó cinco Masters más y 34 Grand Slams, y quedó siete veces entre los 25 primeros. Empató en el 11º puesto en el Campeonato de la PGA de 1974 y en el Open de Estados Unidos de 1979.

Entre las victorias de Elder en el circuito se encuentran el Monsanto Open de 1974 (que le permitió participar en el Masters de 1975), el Houston Open de 1976, el Greater Milwaukee Open de 1978 y el Westchester Classic de 1978. Cuando Tiger Woods se convirtió en el primer jugador negro en ganar el Masters en 1997, reconoció el trabajo de base realizado por Elder y Charlie Sifford, el primer golfista negro en competir en el PGA Tour.

"Yo no fui el pionero. Charlie Sifford, Lee Elder y Teddy Rhodes allanaron el camino", dijo entonces Woods. "Estaba pensando en ellos y en lo que han hecho por mí mientras subía por la calle del hoyo 18. Dije una pequeña oración y un agradecimiento a esos tipos. Ellos son los que lo hicieron por mí", afirmó entonces un emocionado Tiger. La historia de Elder fue inspiradora independientemente de la raza, ya que superó una tragedia personal mucho antes de clasificarse para el PGA Tour a través de la escuela de clasificación en 1968.